新发现的化石令人震惊!属于一个喜欢在树上游荡的远古人类远亲

一种名为“小足”的早期古人类的肩关节化石表明,这种直立行走的物种也擅长在树上荡来荡去,这种技能在现代人类中早已消失。

大约370万年前,在现在的南非,一个人类亲戚跨越了两个进化阶段:我们喜欢在树上待时间,以及我们开始喜欢在地面上行走。这个名叫StW 573或小足的标本是南方古猿普罗米修斯。在发现化石20多年后的2018年,古生物学家们最终将化石从包裹它的角砾岩中提取出来,该化石最终被完全挖掘。很快,“小足”让我们得以一窥人类的起源。

关于肩关节形态的研究发表在本周的《人类进化杂志》上。研究小组检查了“小足”的胸带:也就是标本的肩胛骨和锁骨。通过将腰带的形成与其他人类亲戚,包括一些类人猿的形成进行比较,研究小组发现了小足和其他同类是如何四处活动的。

克里斯蒂安·卡尔森说:“通过了解早期人类的肩关节是如何构成的,以及更广泛地说,他们的肩胛骨是如何在躯体上运动的,我们可以了解他们在与环境互动时如何使用上肢。”他是南加州大学(University of Southern California)的生物人类学家,也是这篇新论文的第一作者。“这是我们进化史上的一个关键问题。”

“小足”的胸带以其微妙的形状向研究人员表明,古人类的确是为了生存而砍伐树木,或许是为了获取食物或避免成为一种食物。这与去年对该标本的椎骨进行的研究一致,该研究表明,小足能够进行头部运动(有助于攀爬),这超出了现代人类的能力。尽管如此,“小足”仍然是两足动物,具有与人类相似的直立步态。这项新发现与“阿迪”(地猿始祖的一个标本)进行了有趣的比较,“阿迪”是440万年前一种鲜为人知的人类古代亲戚。古人类学家最近认为,“阿迪”的手是用来在树上摇摆的,尽管一些专家不同意,他们认为“阿迪”更像人类,而不是类人猿。尽管化石记录已经非常固定,但从我们从地下挖出的骨头中得出的结论仍然变化无常。从这些肩骨中得出的对小足生活方式的解释,是否站住脚还需要一段时间。

小足的胸带是这种骨骼结构与人类从类人猿和倭黑猩猩祖先分化出来时如此接近的最早证据。上肢是谜题的关键部分,尽管卡尔森说它只能告诉我们这么多。

“虽然小足很特别,但它只是一个个体,”他解释说。“虽然我们仍在密切调查小足骨骼的其他解剖区域,但我们也必须继续了解似乎存在于早期古人类化石记录中的日益增长的形态变异,例如南方古猿。”

根据他们的比较,卡尔森的团队确定,小足的肩膀结构可能是一个很好的指标,在700 – 800万年前的时间框架内,甚至是更古老的人类亲属的结构是什么样的。但在此之前,我们似乎只能继续研究迄今为止发现的最完整的南方古猿化石之一,对它的持续分析每一次都揭示出新的细节和理论。

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