南非洞穴发现神秘古人类的儿童头骨

这颗名为“Leti”的头骨是已知的第一个属于纳勒迪人(Homo naledi)儿童的头骨,这一化石为这个已灭绝的神秘人类群体提供了新的线索。

所有28块头骨碎片都是在一条狭窄的通道中发现的,该通道宽5.9英寸(15厘米),长31.5英寸(80厘米)。据法新社报道,这条通道太窄了,以至于研究人员不得不平躺着,像“超人爬行”一样爬过去。头骨残骸和六颗伴生的牙齿放在一个石灰石架子上,这个架子离洞穴的地面只有一臂之遥。距离这里不到40英尺(12米)的地方就是迪纳莱迪洞穴——2013年,人类学家在“新星”洞穴系统中发现了第一个“纳莱迪人”的踪迹。

自那以后,该洞穴出土了2000多块纳勒迪人的化石,它们来自生命的各个阶段,但关于这一已灭绝的古人类群体,仍有很多东西需要了解。它们可以追溯到人类进化过程中一个有趣的时期,大约25万年前,当时现代人类与其他几个人种(如尼安德特人)共同生活在这个星球上。

威特沃特斯兰德大学(University of the Witwatersrand)的人类学家李·伯杰(Lee Berger)在一份新闻稿中解释说:“纳勒迪人仍然是迄今为止发现的最神秘的远古人类亲属之一。”他是两篇描述这一新化石的论文之一的合著者,这两篇论文都发表在《古人类学》上。“它显然是一个原始物种,存在于我们之前认为只有现代人类生活在非洲的时代。”

科学家们还不确定现代人类与纳勒迪人有何关系,但我们很可能拥有共同的祖先。目前还不清楚纳勒迪人是否在“新星”洞穴系统之外的地方冒险。“新星”洞穴系统位于南非约翰内斯堡附近,由通道和洞穴组成,全长1.2英里(2公里)。这些古人类可能是从人类族谱中分离出来的一个小群体,或者他们可能广泛分布在非洲的大部分地区。

第一个纳勒迪人儿童头骨的发现意义重大,因为它可以告诉我们关于这个物种的新信息,包括他们的生长和发育速度。来自路易斯安那州立大学的人类学家朱丽叶·布罗菲(Juliet Brophy)是这两项研究的合著者,她说,了解我们的祖先和他们的成熟速度很重要,因为这说明了许多解剖和行为上的变化。问题是,当涉及到这一点时,我们真的不知道很多。

“我们有一个粗略的想法,”布罗菲解释道。“我们知道这个速度没有黑猩猩快,也没有现代人慢。由于化石记录中非成虫的数量很少,很难重建,”她说。“新星”洞穴系统收集到的罕见数据,以及现在纳勒迪人的部分儿童头骨,可以重建他们不同的生命阶段。

科学家们在2017年发现了这块化石,并将其命名为“Leti”,这是lettimela的缩写,在塞茨瓦纳语中是“迷失的人”的意思。由于在头骨碎片或牙齿上没有发现受伤或疾病的迹象,死亡原因无法确定。勒蒂死时大概在4到6岁之间,但这一估计假设的牙齿生长模式与现代人类一致。性别无法确定,孩子的身高和体重也无法确定。令人惊讶的是,研究小组没有确定化石的年代,这促使我问布罗菲为什么。

“我们没有对化石进行年代测定,因为我们必须对化石本身进行年代测定,而年代测定是破坏性的。我们不想失去任何化石,”她回答。“我们也没有任何理由认为这些化石来自于与迪纳勒迪或勒塞迪洞穴化石完全不同的时代。事实上,我们假设它们来自与附近遗骸相似的时间框架。”

由于这些原因,科学家们很肯定地说,这块化石是在23.6万年到33.5万年前的某个地方,但布罗菲补充说,这块化石仍有可能在未来确定年代。

由于这是第一个已知的属于纳勒迪人儿童的头骨,科学家们只能将它与同物种的其他成年人进行比较,但它在一些重要方面确实匹配。牙齿的形状、大小和形状也是如此。据估计,它的脑容量大约在450到610立方厘米之间,根据推测的年龄,这大约是成年纳勒迪人脑容量的90%到95%。

这次发现的一个更有趣的方面是化石的发现地点,一个很难到达的洞穴部分。在新闻稿中,参与最初发现纳勒迪人的生物人类学家玛丽娜·埃利奥特(Marina Elliott)说:“在‘新星’系统中,这是我们必须找到的具有古人类化石的更有挑战性的地点之一。”头骨是如何出现在那个地方仍然是个谜。

“然而,没有可见的捕食者损坏任何部件的头骨,也没有任何证据表明Leti周围的沉积物被水或其他移动意味着可能导致头骨的沉淀到远程位置”, 布罗菲说,“因此,我们假设Leti是被另一个人放在过道里的。”

这种特殊位置的原因可能与古人对待死者的方式有关。人们知道早期的古人类把尸体埋在洞穴深处,要么是作为某种死亡仪式,要么是为了让他们远离动物(或者两者兼而有之,或者出于未知的原因)。有趣的是,这个头骨的位置与成年纳勒迪人(昵称Neo)的处理方式相似,后者的遗骸是在Rising Star洞穴群的勒塞室发现的。

展望未来,该团队希望了解更多关于这个头骨的信息,比如它们的饮食,解释一些牙齿为什么会有缺口,以及可能与在新星洞穴综合体中发现的其他标本的关系。

作者:是柚子呀,如若转载,请注明出处:https://eozlab.com/renwen/1918.html