现代人的演化,应该是多线并进的

华盛顿大学的研究团队以显微CT扫描(micro-CT scans)来重新检视一个35年前发现的大约10万年前的早期人类头骨,发现了许家窑化石的内耳半规管,跟尼安德特人一样:外骨半规管(horizontal/lateral canal)较小。这个特征,过去一直被认为是尼安德塔人专属的解剖构造。

科学家们以显微CT扫描,看到了于中国泥河湾盆地的许家窑发掘的人类化石颅骨颞骨的内部配置,从而发现了内耳形成的证据。这个发现表明了,人类进化的后期阶段不是单线的,而是多线并进的演化。

这一发现导出到一个大问题:更新世(Pleistocene)后期人类族群的散布,以及不同族群之间的关连。基本上,过去这个大问题主要是依赖检视存在于各地化石上的解剖或遗传特征。

研究团队在扫描之前预期,他们会看到的颞骨内部扫描,看上去应该会很像现代人。但另他们很惊讶的是,他们看到的构造属于典型的尼安德特人。这一发现也使研究团队质疑,究竟半规管(semicircular canals)这样的排列是否是真正只属于尼安德塔人。在保存完好的哺乳动物头骨化石中,半规管是一个充满流体的感测系统的残留物。半规管可帮助人在改变它们的空间取向(如运动、弯腰或转头)时保持平衡。

从90年代中期开始,当早期的CT扫描研究证实了尼安德特人半规管的特定安排的存在以后,这个发现一直被认为足以用来识别头骨化石是否为尼安德特人。它已被广泛地用作一个标记,用来分别早期与现代人类。特林考斯(Erik Trinkaus)说,这个发现使得人类的起源、迁徙模式和可能的混种(interbreedings)理论变得更加混乱。

这个发现显示,在真实世界人类演化并不遵循简单的模式。虽然有人会说,或许这显示了东亚和中西欧之间的族群接触造成的基因流动,但是东亚与中西欧之间相隔甚远,而移民模式需要几千年的时间。这项研究显示,研究者不能依赖单一的解剖学特征,或是一个DNA片段,来做为对原始人类物种的迁移的假设基础。

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