为什么好点子总在恍神之后?

你总在冲澡、蹲马桶、洗碗、骑车的时候想到好点子吗?历史上不乏灵光乍现的例子,从阿基米德、牛顿到爱因斯坦,都曾在思考别的事情时,却想到另一个问题的好点子,不过心理学家一直不清楚这现象背后的原因。现在一项研究发现,单单只是休息不会带来灵感,灵感反倒出现在我们从事能容许恍神的活动时。

加州大学圣塔芭芭拉分校(University of California,Santa Barbara)的心理学家班杰明贝尔德(Benjamin Baird)和强纳森修勒(Jonathan Schooler)所主持的研究团队,找来145位大学生作为受测者,要在两分钟内完成两个“不寻常用途任务”,例如列出生活周遭常见的物品–像是牙签、衣架、砖块…等–的不寻常使用方式,愈多愈好。

结束后,接下来的十二分钟内,受测者被分成四组,第一组休息,第二组必须进行耗费脑力的活动,第三组则是从事较不费心力,可以恍神(mind-wandering)的活动,最后一组没有休息。所有的受测者接着继续列下生活用品的不寻常用途,这次则要完成4个任务,但其中两个跟先前重复。

在第二次的测验中,那些曾从事能恍神的活动的受测者,在先前已经进行过的两个任务上,平均比第一次尝试时改善了41%,也就是多回答了41%的不寻常用途;相反地,另外三组的受测者在第二次测验中则没有进步。这项研究成果发表在《心理科学》(Psychological Science)。

不过从事能恍神活动的受测者,在第二次测验时遇到的另外两个新任务的表现,并没有比其他受测者更好,贝尔德提到:“这意味着‘恍神’只有当问题已经被心智咀嚼过后才有帮助,并不能普遍性地增加解决创意解题能力。”除了证实单单只有“休息“并不能帮助创意思考外,贝尔德的研究也解释心理学上的大谜题之一:“为什么我们的注意力会飘走(zone out)?”

从演化的角度来看,恍神会带来不良后果,降低人的生理表现,也曾被视为不正常的现象。然而这项研究则发现进入恍神状态时,却有助于解决复杂的问题,或许恍神曾经帮助人类以创意解法应付生存攸关的问题。费城 Drexel 大学的心理学家 John Kounios 认为:“恍神如此普遍且常见,很有可能是因为此机制被演化所选择,但我们在下结论之前,还得查清楚这是否由基因决定。”

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