长期背痛可能和脑有关

大多数的成年人都有背部无名疼痛的经历,幸运的是,几天之后疼痛会渐渐消去。不过有些人就没这么幸运,一开始他们的疼痛和其他人一样,差别在于疼痛却持续了数年之久。科学家发现这两种不同疼痛经历的成人在脑部扫描上的差异,不仅能鉴定出慢性疼痛的好发患者,还可能设计新疗程解决慢性疼痛。

“这是首次我们可以区分出两位同样饱受疼痛的病患中,谁的疼痛会发展成慢性疼痛。”主持这项研究,西北大学(Northwestern University)的神经科学家凡尼亚‧亚帕林(Vania Apkarian)表示。

过去二十年来,亚帕林的研究室进行了许多实验,比较慢性疼痛患者和健康成人的脑部扫描,发现两者在构造和脑功能区域都有差异。不过实验设计较难指出是什么脑部差异造成慢性疼痛,或者由止痛剂、生活模式,或者其实是疼痛引起这些差异。

因此,亚帕林的研究团队改追踪背痛患者的脑部扫描变化,而非像过去一样和健康人士的脑部扫描结果比较。研究团队找来了39位在自我量表上显示中等疼痛(十级量表中填写5、6级)持续一至四个月长的患者,往后一年内进行四次脑部扫描,并追踪背痛。年末,有20位患者痊愈,另外19位则持续受疼痛之苦。

然后研究团队检视多处脑部特征,包括伏隔核(nucleus accumbens)和脑岛(insula)间神经传递讯息量的改变,这改变出现在背痛患者上。伏隔核和脑岛与人类学习、对环境的情绪反应有关,慢性疼痛患者不仅在这两区域间的讯息传递量增加,且这增加从研究初期就发生,显示一开始便能预期患者将持续经历疼痛,不过仍需要更多的资料才能确定脑部扫描结果能作为预测的依据。

研究成果发表于《自然‧神经科学》(Nature Neuroscience),能应用于检查出慢性疼痛的好发族群,也能根据这项结果,开发出减缓伏隔核和脑岛之间神经讯号的止痛药物。除此之外,研究结果也显示不仅痛觉功能区和慢性疼痛有关,调控情绪有关的脑功能区也参与其中。

并未参与这项研究,哈佛大学的神经科学家 David Borsook 认为,研究结果仅是谜团中的一条线索,还需要更多的研究找出是什么原因使疼痛成为慢性,而且还需要针对其他族群进行研究,才能拟出治疗方法。另一方面这项研究是一项突破,相较过去仅由患者自评疼痛程度,现在可以藉由脑部扫描诊断。

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