一万两千年前,两只猛犸象是如何在一场史诗般的决斗中落败的

一万二千年前,内布拉斯加州西部平原上发生了一场史诗般的决斗。两名参与者都很可能经历了缓慢而痛苦的死亡。更糟糕的是,他们的身体面对面地锁在一起已经有120个世纪了,而且还在继续。

这出戏的主角是两只成年的哥伦比亚猛犸象,是长毛象的一个较大的亲戚,这个物种有很长的象牙和相对较少的毛发。按照陆地哺乳动物的标准,哥伦比亚猛犸象是一个庞然大物:成年个体的体重可达10吨(9公吨),站立高度可超过13英尺(3.9米)。

1962年,土地测量员本·弗格森和乔治·麦克米兰发现了这些猛犸象决斗者的尸体。这两具骨架很完整,埋在克劳福德北部,内布拉斯加狭长地带的一个城市。

内布拉斯加大学林肯分校(University of Nebraska-Lincoln)的一个化石搜寻小组很快被派去寻找这些骨头。在长达一个月的时间里,他们煞费苦心地把本尼和乔治——他们给他们起了个绰号——从这片贫瘠的土地上移走。在挖掘过程中,挖掘者有了一个惊人的发现:这两头猛犸象死时,它们的象牙缠在一起。

密歇根大学(University of Michigan)专门研究猛犸象和乳齿象的古生物学家丹尼尔·费舍尔(Daniel Fisher)在21世纪初分析了这些缠结在一起的“斗士”。象牙的生长线是有规律的(有点像树木的年轮)。通过研究这两只内布拉斯加州猛犸象的象牙样本,费希尔确定它们死亡时都在40岁左右。

雄性非洲象在这个年龄会受到荷尔蒙引起的强烈攻击。动物学家和动物饲养员称这种现象为“霉变”。在经历发情期时,男性的睾丸激素水平可能比正常水平高出10倍。在这个州,公象很容易受到最轻微的挑衅,就会恶狠狠地打起来,尤其是在母象在场的情况下。

因此,这两头雄性哥伦比亚猛犸象很有可能在愤怒中进行了激烈的战斗:其中一只死时,其象牙尖卡在对手的眼窝里。

两种动物都有一根短牙和一根长牙。通过以正确的角度迎头相撞,这些武器就会永久地缠在一起。如果猛犸象开始滑倒,它们就不可能站起来,也不可能把象牙拉开。由于无法移动,它们显然一直缠在一起,直到饥饿来临。

这是一个悲剧性的故事,但至少有一个美好的结局。在内布拉斯加州林肯市的一个设施中存放了43年之后,这些缠结在一起的头骨于2005年被归还给克劳福德。如今,这些好斗的猛犸象在步道边自然历史博物馆展出,每年有近一万名来自世界各地的游客前来参观它们。克劳福德人有理由为他们独一无二的化石感到骄傲。

作者:是柚子呀,如若转载,请注明出处:https://eozlab.com/zirankexue/shengwu/1376.html