在琥珀中发现1600万年前的水熊虫

尽管很难发现它,但科学家们还是设法找到了被困在多米尼加琥珀里的一只小小的水熊虫。一种古代水熊虫的前所未有的发现,让人们对这种异常耐久的微观动物有了新的了解。

大约1600万年前,一滴树脂成功地捕获了一朵花、三只蚂蚁和一只甲虫的碎片。这是令人印象深刻的收获,但更值得注意的是,树脂还捕获了一只任性的水熊虫。这块琥珀是已知的第三块水熊虫化石,也是第一块来自新生代的水熊虫化石。新生代始于6600万年前,所有非鸟类恐龙都灭绝了。

这块化石是在多米尼加共和国的La Cumbre发现的,该地区以琥珀储量丰富而闻名。新泽西理工学院和哈佛大学的研究人员已经对这块琥珀进行了数月的研究,直到他们发现了这个藏在角落里的半毫米长的生物。在一份新闻稿中,资深作家菲尔·巴登将其描述为“一代人一次”的发现。这项发现的细节发表在《英国皇家学会学报B》上。

水熊虫是地球上最顽强的生物之一。这种八条腿的无脊椎动物能够摆脱极度脱水、严寒温度和破坏性辐射的影响。它们能在枪口外存活下来,它们的行走技能与体型是它们50万倍的生物不相上下。水熊虫是一种古老的生物,出现于大约5亿年前,并在不少于5次的大规模灭绝中幸存下来。地球上很少有动物能如此令人印象深刻。

巴尔登说:“令人惊叹的是,水熊虫是一种无处不在的古老物种,从恐龙的灭绝到陆地植物殖民的兴起,它们在地球上见证了一切。”然而,对于古生物学家来说,它们就像一个幽灵谱系,几乎没有化石记录。发现任何水熊虫化石残骸都是一个激动人心的时刻,我们可以凭经验看到它们在地球历史上的进展。”

对化石的分析揭示了一些明显的物理特征,证明它是一个新的物种和属。这种缓步动物被命名为Paradoryphoribius chronocaribbeus,它混合了希腊语中表示时间的“chrono”和表示化石发现地区的“caribus”。

科学家们说,这是迄今为止保存得最好的水熊虫化石。该团队能够看到一些非常精细的细节,包括内部结构、口器和比人类头发还要细几十倍的针状爪子。

科学家们首次成功地可视化了“缓步动物化石前肠的内部解剖结构,并在这个标本中发现了我们现在在生物体中看不到的特征组合,”这篇论文的第一作者、哈佛大学生物和进化生物学研究生马克·马帕罗(Marc Mapalo)在新闻稿中说。“这不仅使我们能够将这种缓步动物归为一个新的属,而且我们现在可以探索这组生物在数百万年里经历的进化变化。”

巴尔登说,在了解缓步动物的进化史方面,他们还只是“触及皮毛”。这是一个罕见的发现,但这一发现表明,科学家在研究琥珀化石时,即使是最微小的斑点也应该非常仔细地观察。

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