有趣的爬行动物化石为蛇和蜥蜴的起源提供了线索

20年前,古生物学家在阿根廷发现了一块2.314亿年前的鳞龙化石,并对其进行了详细描述。这种动物的特征使它在蜥蜴、蛇和楔齿龙(一种爬行动物的分支,现在只包括奇怪的大蜥蜴)的分化之前就存在了。这具头骨化石最近接受了CT扫描,一个跨学科研究小组本周在《自然》杂志上发表了他们对该标本的分析。

这个动物叫Taytalura alcoberi。在未受过训练的人看来,它很像一只蜥蜴(在我看来是一只生锈的壁虎)。但这种动物的解剖结构要古老得多,这是研究小组在详细研究化石时发现的。负责监督CT扫描的研究合著者加布里埃拉·索夫拉尔在哈佛大学的一份新闻稿中说,动物的身体没有被保存下来,但头骨——大约一英寸半长——是目前已知的最完整的鳞翅目龙进化化石。从三维角度观察头骨,为现代蛇类、变色龙、壁虎、大蜥蜴等动物的头骨起源提供了新的见解。

该研究的主要作者、阿根廷圣胡安国立大学的古生物学家里卡多Martínez说:“这个几乎保存完好的塔塔卢拉头骨向我们展示了一个非常成功的动物群体是如何起源的细节,其中包括蛇、蜥蜴和大蜥蜴等近1.1万种动物。”

Martínez在电子邮件中写道:“Taytalura展示了一些我们以为只有大蜥蜴才有的功能。”“Taytalura的头骨表明,第一批鳞类龙看起来更像tuataras而不是squamates,因此,squamates代表了与祖先模式的重大偏离。”有鳞动物是一种爬行动物,由蛇、蜥蜴和蠕虫蜥蜴组成。

T. alcoberi是2001年在阿根廷发现的(Martínez说:“我只是在表面上发现了它,然后捡了起来。”),研究人员称它为“茎类物种”,这是一个术语,指的是在一直延续到今天的世系之前,从进化树上分枝出来的动物。换句话说,它们是进化较早的物种,没有活着的后代。T. alcoberi是一个进化分支,它表明了鳞翅目恐龙分裂为两类之前的生活是什么样子的:鳞目恐龙和蝶齿类恐龙。虽然T. alcoberi比一些蜥蜴更年轻——最早的有鳞动物化石和蝶齿动物化石分别可追溯到2.42亿年前和2.38亿年前——但它的形态更古老。这种爬行动物可以追溯到三叠纪,比雷克斯暴龙早了1.5亿年。

T. alcoberi的一些特征向Tiago Simões(哈佛大学的进化生物学家和论文的合著者)表明,它是特别的。它缺少祖龙常见的开口口鼻,祖龙是包括鳄鱼目动物和恐龙在内的进化谱系。连接头骨和下颚的方骨形状奇特。但CT扫描确实把事情弄清楚了:这种动物的骨骼是squames和sphen齿动物都不具备的。

大蜥蜴是新西兰特有的一种爬行动物,在大约6000万年的时间里,它是地球上唯一存活的蝶齿目动物。由于其经过多年相对不变的解剖结构,鳄蜥通常被称为“活化石”。与变色龙、无脚蜥蜴和蛇相比,这种动物的化石更接近于鳄蜥,从而证实了这一说法。

Simões应用了贝叶斯分析,将该化石置于进化树中。这个模型意味着研究小组可以估计出鳞翅目恐龙的特定适应是何时发展起来的,以及它们变化的速度。贝叶斯方法向研究小组证实,T. alcoberi是已知爬行动物谱系中最原始的成员,所有蜥蜴和蛇都起源于爬行动物谱系。

“在科学中,我们从不寻求正确的答案或证明,因为科学的基本前提禁止正确答案的存在……原则上,这些树永远都不正确,它们经常随着时间的推移而变化。”但如果在未来的分析和新的数据之后,Taytalura的位置保持不变,这可能会巩固我们在这篇论文中的想法,作为鳞翅目起源的新理论,”Simões在电子邮件中说。

这一化石是了解当今爬行动物的一大步;换句话说,就是那些没有和恐龙一起灭绝的物种。除了鳄鱼,这些动物中的许多都是体型较小的,数百万年来一直生活在巨人的阴影下。

“我们习惯于接受,中生代是巨大的爬行动物、巨大的原始哺乳动物和巨大的树木的时代,因此我们通常寻找在人类高度可见的化石,只是行走。然而,和今天一样,古代生态系统的最大组成部分是很小的。在布宜诺斯艾利斯Maimónides大学的古生物学家、合著者Sebastián Apesteguía在一份新闻稿中说。

在生命之树上看到一些新发现的树枝总是很酷的事,但也许更酷的是看到整个树枝是如何开始发芽的线索。T. alcoberi就是这样;这是爬行动物之间大裂口的一小块残骸。

作者:是柚子呀,如若转载,请注明出处:https://eozlab.com/zirankexue/shengwu/1526.html