罗伯史考特的南极探险与舌羊齿化石

罗伯史考特(Robert Scott),一位英国军官与探险家。他在1911年间,与挪威的阿孟森(Roald Amundsen),为了角逐世界第一位抵达南极点的人的荣誉,在冰天雪地的南极大陆竞赛。史考特所率领的探险队,展开了“新地冒险”(Terra Nova Expedition)行动,他们先从纽西兰登上在南极大陆上的埃文斯角设立基地,做出发前的准备。开始出发后,以人力来拖雪橇,往前迈进,在花费二个半月的时间,跋涉1300公里以后,他们终于在1912年1月17日抵达南极点。

当史考特的探险队一行五人,到达南极点时,却发现在他眼前的是一面挪威国旗与帐篷。原来是阿孟森在1911年12月14日先行抵达所留下来的。这对于历经千辛万苦的史考特等人,其心中的沮丧与失望可想而知。

史考特的五人探险队,在回程路上,先花了几天收集了16公斤的化石。但天气越来越恶劣,食粮也越来越少。在摄氏零下40度的低温下,他们遭遇了饥饿、冻伤、雪盲、极度疲惫的侵袭。队员伊文斯(Edgar Evans)因体力透支而倒下,欧特斯(Lawrence Oates)为免拖累队友自行走入风雪中消失。史考特与其他两名队员威尔森(Edward Wilson)、包尔斯(Henry Bowers)等人继续前进。即使离补给站还有一大段路程,粮食将尽,他们也只是抛弃一些器材,以减轻重量。却不丢弃16公斤重的石头。威尔森却坚持必须带着这些化石标本回去,而且他们还是以人力来拖这个载有16公斤重的石头的雪橇。最后,他们因为连日暴风雪被困在帐篷中而死,再也无法走出来,距离食物补给站还有18公里。当时是1912年3月29日,史考特是43岁。

如果史考特、威尔森与包尔斯等三人,一开始就不要拖着那么重的石头走,将这些石头抛弃或暂时放置在某特定地点,也许他们就能走回补给站。那么,到底是什么样的化石,让他们不惜牺牲生命呢?

答案是舌羊齿 (Glossopteris) 化石。史考特的探险队所发现的,是首次在南极大陆发现的舌羊齿化石标本。

舌羊齿植物,其叶子外形呈舌状,是可以长成数公尺高的乔木。舌羊齿已经灭绝,它是生存于古生代二叠纪(约三亿年前至二亿五仟万年前)的冈瓦纳(Gondwana)古大陆。舌羊齿,在长久以来,都被误认为是蕨类植物;如今,则被归类为裸子植物。因为其生殖叶上长有花粉囊和种子,并以种子进行繁殖,是没有花的种子植物,属于种子蕨(seed fern)之一种。在植物分类上,或是被归类为“祼子植物门”之“种子蕨纲”下;或是在独立的“种子蕨植物门”或“种子蕨门”之下。

在南极大陆发现舌羊齿植物的重要意义在于,因为发现舌羊齿化石之地点散布于南美洲、非洲、马达加斯加岛、印度、澳洲及南极大陆;将这些分离的陆块结合,可以发现一个串连的模式。如此可以证明,这些陆块在二亿五千万年以前,是结合在一起的。这块古大陆,被称为冈瓦纳古大陆。在古生代以后,各个陆块就渐渐漂移,历经二亿五千万年后,就移动到现今的位置上。

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