蛇为什么吐舌?蛇舌又为什么分岔?

蛇,细长的身影,鳞片,还有不时吐露,带有尖锐分岔的,蛇信。在诗与现实的世界里,我们建构出对蛇强烈的记忆。几曾思考,蛇为何吐舌?舌又为何分岔为信?

对于蛇信,数千年来,存在许多不同的论述。亚里斯多德认为,分岔的蛇信可以提供蛇类双倍的味觉,使他们在摄取猎物时得到双倍的喜悦;意大利天文学家Giovanni Hodierna则认为,蛇信是用来清理蛇身的工具;到了17世纪,一些作家声称,他们目击了蛇运用蛇信的分岔来补捉昆虫和动物。直至今日,仍有很多不同关于蛇信的传说与见解,但到底什么才是它真正的功能呢?

康乃狄克大学(University of Connecticut)的演化生物学家Kurt Schwenk,花了20年的时间针对蛇信的功能进行研究分析,他认为蛇信对于蛇来说,最大的作用便是作为“气味捕捉器”,当蛇不时吐舌并转头摇晃蛇信,蛇信便可以收集空气中的化学物质,使蛇类追踪猎物或是寻找交配对象。要注意的一点是,蛇信上并没有接收物质的受器,它仅仅是“捕捉”气味的载体,本身并没有感受气味的功能。

蛇信藉由每次吐舌,将外界的化学物质带入口中。在口腔内,蛇信并不会主动将收集来的化学物质带到受器上,而是单纯地将它们累积在口腔底侧,当口腔闭紧,位于口腔上侧的牦鼻器(vomeronasal, VNO, 又称Jacobson’s Organ)便可以接触到这些物质,进一步传送讯息至脑部 。

了解了为何吐舌,那蛇信又为何分岔呢?

蛇信上的分岔,可以帮助蛇在一次吐舌过程中得到更广范围的气味资讯,感知三维空间的物质浓度梯度,当蛇类摇晃头部,随之摆动的蛇信便可以获得更大区域的物质接收空间,提高侦查效率。具体来说,蛇信可以有效应用在蛇类追踪猎物或是寻找交配对象的过程上:当蛇追踪气味(或是费洛蒙)前进时,蛇信会不时吐出以确保行进方向,一旦蛇信的一端分岔没有捕捉到化学物质或是该侧物质浓度较低时,蛇便会转往浓度高的那侧修正方向,保持追踪的精确性;若是两端的分岔同时失去气味讯息,蛇便会大幅度摇晃头部与舌头,直到他们能重新定位气味方向。

当蛇追踪气味时,可以直接将蛇信触碰地面,获得残留在地表上的资讯;或者,它们也可以将蛇信在空中挥舞,藉由来回摆动,在头部周围产生许多空气的小旋涡,这些小旋涡可以留住原本在空气中易随风飘散的化学物质,使蛇信能够重复捕捉到它们,维持好的追踪效果。

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