白蚁建造了非洲稀草平原群集

在非洲稀树大草原上的大型动物欠白蚁一份大人情。一项研究指出,白蚁丘附近的区域,明显维持较多灌木和树木;此外,大象、猎豹和斑马也会跟着出现在这附近区域。纽约大学的生理学家 Scott Turner说:“这是白蚁维持整个生态系最好的例子。”

大多的非洲稀树草原的土壤又硬又干,但每五十公尺左右,你可以看到一个约一英呎高的蚁丘被绿草覆盖。非洲白蚁可以花上一世纪来建造蚁丘。就像蚯蚓对于农地,白蚁能使土壤更透气,更多水份渗入。白蚁的粪便还可让土壤更肥沃,含有较多的氮及磷。这样的环境,使草、灌木和树得以生长。但白蚁究竟对这生态系有多大的影响呢?

为了了解这个问题,研究人员藉由田野调查,和电脑模拟的结果发现,稀树草原上的优势种 – 金合欢树,相较于不长在蚁丘旁的个体,多长出60%的新芽;果实数量多两倍以上的;还多吸引了40%的昆虫出现。而较多的昆虫亦吸引其他大型动物出现,像是壁虎在蚁丘旁的金合欢树上多出现了40%的数量。

蚁丘旁的绿草也吸引了其他大型食草动物,像是斑马和水牛。而这些食草动物的粪便也使该区域的土壤更肥沃。

这份研究或许可以使非洲的农夫不消灭白蚁,转而尝试维持白蚁的存在。

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