海豚的电感应

海豚最出名的,就是它们会利用回声定位找寻猎物。现在,科学家在圭亚那长吻海豚身上发现,海豚会藉由接收电场,侦测鱼类。这也是首次在海洋哺乳类-或有胎盘的哺乳类物种上,发现有感测电场的能力。科学家也预期,其他鲸豚也有一样的能力。在这之前,能感电的动物,只在发现存在于鱼类、两栖类和两种卵生的鸭嘴兽,或单孔类的针鼹猬。

所有的动物都会因为肌肉和神经活动而发出微弱的电场。具有感电能力的物种,即使看不到,也能藉由侦测电场,找到猎物。对生活在中南美洲,大西洋沿岸的圭亚那长吻海豚而言,在混浊的水中,还有泥泞的底层寻找猎物,的确有视线不佳的问题。

科学家在德国一间海豚馆,研究一只老迈的圭亚那长吻海豚的感电能力。德国罗斯托克大学的感官生物学家Wolf Hanke说,“你可以在它们的吻端看到深色的毛孔”。而鲸豚的演化历史中,其祖先在同样的部位具有胡子,而科学家认为,现在那些留下的毛孔已不具任何功能。但红外光摄影的结果,却显示会因为活动而发光。因此Hanke认为,这些毛孔一定具有某些功能。

Hanke和他的研究团队,解剖两只29岁死亡的雄海豚,从吻端取得组织样本,研究毛孔的细胞结构,发现毛孔没有长出毛发的迹象,但特征却比较像是鱼类和鸭嘴兽的感电器官。然而,海豚、鱼类和鸭嘴兽,是独立从不同器官,演化出感电器官;Hanke说,“这是趋同演化的例子。”研究中也发现,海豚“胡子”的毛孔细胞,具有胶状物质,和鸭嘴兽或鱼类的电场感官一样,Hanke推测这样的构造能传导电讯号。

发现感电器官后,科学家测试一只名叫佩高(Paco)的海豚,是否他能感侧到中小型鱼类放出的微弱电讯号。研究团队将佩高安置在工作站,并在距离他吻端十公分处发出电讯号。当他感测到讯号时,会游离工作站,并得到奖赏;相反地,若没有感测到讯号,他就会乖乖的留在原处。

在186次测试中,包括不同强度的电讯号,即使是很微弱,柏格也能侦测得到。但当研究人员用塑胶盖,罩住佩高的吻端时,他就无法感测到任何电刺激了。

佩高在这次实验之前,大半辈子都在海豚馆内度过,不太有机会使用他的“电感应”。虽然没有有力的证据,但Hanke认为,有机会使用感电能力,让佩高变得比较有警觉性,也比较专注。在野外,圭亚那长吻海豚或许利用电感应,侦测短距离的猎物;在远距离时,利用回声定位。他也推测,其他底栖型鲸豚,像是江豚和侏儒抹香鲸,也有电感测能力,甚至包括最被大家知道的瓶鼻海豚,因为它的底栖觅食的习性-有时候还会在吻端套上海绵。

这项研究为鲸豚学家开启了新的领域。夏威夷大学的感官生物学家Paul Nachtigall说:“以往我们过于注意回声定位的风采,而忽略了鲸豚其他可能的感觉系统。”他强调,Hanke团队的成果,因为太罕见,所以第一次在研讨会发表时,招到其他人的怀疑。而现在这些质疑的科学家,则转为赞许Hanke的研究。

作者:是柚子呀,如若转载,请注明出处:https://eozlab.com/zirankexue/shengwu/2697.html