果蝇,厨房里的讨厌鬼却是科学界的超级巨星

你可能曾经不止一次拍打过盘旋厨房水果碗里的果蝇,你可能不止一次想问这种生物存在的意义是什么,你并不是一个人。但如果你知道了果蝇对现代遗传学的贡献,你就会明白我们人类欠它们一大笔感激之情。果蝇是科学界名副其实的超级巨星,甚至是第一个进入太空的动物

为什么是果蝇?

长期以来,由于一些特殊的原因,果蝇一直是遗传学家的宠儿。

首先,在遗传学中,研究对象可以很快地世代循环是很有帮助的,而果蝇在这方面很出色。

加拿大劳伦斯大学化学与生物化学系教授托马斯·梅里特(Thomas Merritt)博士介绍说:“果蝇在大约两周的时间里就能生育新一代,使得在实验室里繁殖果蝇变得很简单。而且果蝇个体很小,也易于饲养和照料。”

此外,果蝇与人类和其他脊椎动物的基因也惊人地相似。果蝇有14000个基因,我们人类有20000到25000个基因,大约8000个基因是相似的。同样,大多数果蝇的生物化学结构与我们的相同或相似。

梅里特说:“如果你对个体之间或遗传谱系之间的变异感兴趣,那么研究果蝇是非常好的手段。我们可以改变实验室的环境条件,果蝇太小了,所以很方便,我们可以让成千上万的果蝇在不同的温度下观察温度如何改变新陈代谢或基因活动。在我实验室的一项研究中,我们用一个小的传送带慢慢地转动装果蝇的瓶子。这个简单的仪器基本上就是一个果蝇跑步机,我们可以让几百只果蝇在一个小桌面上锻炼。”

果蝇有哪些不足之处

首先,它们很小,所以很难解剖一只果蝇。尽管我们有很多相同的基因和基因网络,但我们与它们在数亿年的进化过程中彼此分离,所以很难根据我们在这些小昆虫身上发现的东西来对自己做出假设,因为我们之间存在着巨大的生物学差异。

梅里特说:“当然,有些问题在更大或进化上更密切相关的物种身上得到了答案,比如小白鼠和大白鼠。类似地,还有一些问题,例如进化过程中基因的变化,在更小、数量更大、寿命更短的生物体(如细菌或真菌)中能得到更好的答案。”

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