巨河狸,比美洲棕熊小不了多少的史前巨兽

猛犸象、乳齿象和剑齿虎并不是古代美洲唯一的巨型动物。更新世(Pleistocene)是260万年前开始的地质时代。它一直持续到地球最近一次冰河期结束,比现在早约11700年。

当你生活在寒冷的环境中,体型大是有好处的。大型动物比小型动物更容易保持体温。这就是为什么大型哺乳动物在寒冷的更新世时期如此广泛分布的主要原因之一。

巨河狸是那个时代的产物。它是北美更新世最大的啮齿类动物,从尾巴到鼻子体长超过2.1米,可能重达100公斤甚至更多。

在体型上可与美国黑熊相媲美的巨河狸,使今天的河狸相形见绌。现代欧亚大陆的河狸重量只有13到35公斤,美洲的河狸也是相似的体重。

与现存的近亲相比,巨河狸的尾巴更窄,腿更短,后脚更大。我们也知道它吃的食物不一样。

木本植物是每只现存河狸的重要食物。这种动物用凿子一样的门齿咬穿树皮和砍倒树木。但是,尽管巨河狸门齿长到惊人的15厘米长,相比之下,它们的牙齿边缘更钝。

牙齿的差异使得巨河狸很难吃树皮。事实上,这道菜似乎并不在它的菜单上。

2019年的一项研究发现,巨河狸主要吃较软的水生植物。这些发现说明了这种啮齿动物的生态位,以及它可能灭绝的原因。

已知最早的巨河狸出现在始新世,大概在5580万到3390万年前。由于巨河狸以水生植物为食,它的生存依赖于湿地栖息地。在一段时间内,这种动物非常成功,在大平原、五大湖地区、美国南部、阿拉斯加和加拿大的许多省份,都发现了巨河狸化石。

对巨河狸来说不幸的是,北美在最后一个冰河时期结束后变得更加温暖和干燥。湿地因此变得越来越稀少。

现代河狸使用他们的伐木技术来重塑他们周围的土地,以满足他们自己的需要。在最近的溪流中放置一些木头,河狸可以建造新的湿地。

然而,巨河狸不能采集木材或建造水坝,那么他们就不可能效仿。所以从理论上讲,自然湿地的减少使得巨河狸更容易灭绝。这些生物大约在一万年前灭绝了。

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