泰坦巨蟒,曾经哥伦比亚雨林的统治者

6,550万年前恐龙的灭绝并不是毫无关联的。当最后一只雷克斯霸王龙灭亡时,其他爬行动物,从翼龙到今天巨蜥的大型水生近亲,同时也灭绝了。事实上,这是有史以来最大规模的物种灭绝事件之一。它还标志着我们当前地质时代——新生代(Cenozoic)的开始,即“哺乳动物时代”。

虽然哺乳动物在新生代开始疯狂地多样化,但地球上的巨型爬行动物还没有灭绝。科学家们把新生代划分为几个“纪”。其中的第一个阶段——古新世时期(Paleocene)——是泰坦巨蟒(Titanoboa cerrejonensis)的崛起的时代。这是一种体型巨大的蛇,现代的蟒蛇和水蟒与它相比,看起来就像意大利面条。

失落的世界

塞雷洪是哥伦比亚北部的一个巨大煤矿。然而,煤炭并不是塞雷洪唯一可获得的珍贵产品。古生物学家们在塞雷洪发现了数千个新生代化石。这些化石大约有5800万年的历史,可以追溯到古新世早期,其中有植物、河鱼、鳄鱼类掠食者和大型海龟。

这些化石告诉我们,该地区曾经是热带沼泽,很像今天的亚马逊三角洲。宽叶丛林在布满水生植物的古老河流的两侧生长。泰坦巨蟒潜伏在雾气腾腾的林野中。

泰坦巨蟒

在塞雷洪发现了28条巨蟒的化石。但是科学家们还没有找到一具完整的骨架。所以科学界不得不用肋骨和脊椎骨以及一些头骨材料来做实验。

然而,即使是这些发现也有重大意义。通过将化石与现存的蛇骨进行比较,我们可以很好地了解泰坦巨蟒的样子。例如,椎骨上的细微线索表明该动物是森蚺的。

这在地理上是有道理的,森蚺是一种通常生活在美洲的蟒蛇。在所有现存的蟒蛇中,泰坦蟒最近的亲戚可能是红尾蚺,这种生活在中南美洲的动物可以长到或4米长。

还有一种森蚺会拿来与泰坦巨蟒作比较,绿森蚺,这种南美巨蟒重量可达200公斤,是现存最重的蛇,身长可长达8.3米。

但是无论如何,这两种森蚺都比不上泰坦巨蟒。科学家估计,这种古新世食肉动物的总长度为12.8至14.3米。理论上,它的重量可达1.25吨。泰坦巨蟒比雷克斯霸王龙还长,是科学界已知的最大的蛇。

泰坦巨蟒的食谱

那么问题来了,这么大的一条蛇会吃什么呢?

众所周知,绿森蚺以水豚为食,水豚是一种像猪一样大小、有半水生习性的啮齿动物。根据关于泰坦巨蟒头部结构的研究论文记述,从解剖学角度看,这种爬行动物的牙齿和下颚与专门吃鱼的蛇相似。如果真是这样,泰坦巨蟒将是记录在案的唯一以鱼为主食的森蚺。

有鳞片的温度计

泰坦巨蟒的发现最早是在《自然》杂志上发表的一篇论文中宣布的,第一作者是剑桥大学的古生物学家杰森海德(Jason Head),他引用这种动物作为古新世炎热气候的证据。

气候学家认为,古新世早期的地球要比现在暖和得多。爬行动物可能从中受益,在大多数情况下,蛇、蜥蜴、乌龟和鳄鱼不能像人类一样产生体温,所以它们通过吸收周围环境的热量来维持其机体重要功能。

海德将泰坦巨蟒描述为一个巨大的温度计。他和他的同事们利用它充足的体型对它生活的环境进行了有根据的猜测。

根据他们的计算,这种巨大的冷血爬行动物的存在表明,5800万年前,当泰坦巨蟒统治哥伦比亚的时候,哥伦比亚的年平均温度一定是30到34摄氏度。

作者:是柚子呀,如若转载,请注明出处:https://eozlab.com/zirankexue/shengwu/362.html