史前的龟类,有的有牙齿,有的既没有牙也没有壳

牙齿是龟类在数百万年前就抛弃的奢侈品。所有活的龟类,无论是吃素的陆龟还是吃鱼的古怪的枯叶龟,都用角质的喙代替了牙齿。连同它们的外壳,这一共同特征是龟与蜥蜴、鳄鱼目动物和其他冷血爬行动物的区别之一。

早期的龟并不是因为长壳而失去牙齿的。2008年,古生物学家发现了一种生活在中国2.2亿年前中三叠世时期的长尾半水生爬行动物的化石。

它被确认为一只古老的龟类,但它看起来与现代同类相去甚远。它的腹部有龟壳,而背部没有任何保护,并且,这种三叠纪生物有细小的钉状牙齿。因此,它被命名为半壳齿龟(Odontochelys semiitestacea)。

2018年,科学家们发现了一种几乎与半壳齿龟相悖的原始龟类,嘴上没有牙齿,同时也没有壳的痕迹。这一重大发现于2018年8月22日发表在《自然》杂志上。

该论文的合著者之一、古生物学家奥利维尔·里佩尔(Olivier Rieppel)在一份新闻声明中说:“这种生物有1.8米长,它有一个奇怪的圆盘状身体和一条长长的尾巴,它的下巴(前部)部分发育成了奇怪的喙。”。

和半壳齿龟一样,这种新发现的动物也是在中国出土的。这种爬行动物大约在2.3亿年前在那里灭绝。根据它的化石结构,里佩尔说:“它可能生活在浅水中,并在泥土中挖洞觅食。”这种爬行动物被命名为中国始源龟(Eorhynchochelys sinensis),也是我们所知最古老的喙龟。

没有牙齿并不是中国始源龟唯一吸引科学家兴趣的地方。它的每只眼睛后面都有洞,这种爬行动物的颚肌就在这里。这种龟应该被归为双孔类动物(diapsids),蛇和蜥蜴等爬行动物都是双孔类动物。但现代的龟类不是。中国始源龟的研究表明,这些孔曾经在早期的龟类身上出现过,然后在谱系进化的某个时刻消失了。

这就引出了另一个有趣的问题。与普遍的看法相反,进化不是一个线性的循序渐进的过程。我们现在知道,没有甲壳的中国始源喙龟和有牙齿的半壳齿龟龟生活在世界同一地区的时间相差不到1000万年。

正如该研究的合著者弗雷泽在一份新闻稿中所说:“中国始源龟的发现表明,早期海龟的进化并不是一个简单的、一步一步积累的独特特性,而是一系列更为复杂的事件,我们才刚刚开始解开。”

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