史前动物为什么都那么巨大?

为什么这么多史前动物——乳齿象、猛犸象和许多恐龙——都那么大,这是一个谜。长期以来,环境因素,如空气中更高的氧气含量和更大的陆地(即更大的空间)被认为是导致它们的大尺寸的原因。柯普法则认为,随着时间的推移,动物会变大,这是另一个普遍接受的解释。人们认为史前动物是在两次大灭绝之间的几千年里进化的,随着时间的推移,它们变得越来越大。当下一次大灭绝发生时,大型动物被消灭了,取而代之的是新的、更小的动物,它们越来越大,直到下一次大灭绝。

柯普法则也解释了为什么我们今天没有巨大的陆地动物,至少从史前的标准来看没有。距离上次大规模灭绝已经过去了6600万年——导致恐龙灭绝的白垩纪大规模灭绝。从进化的角度来看,这还不够长,在柯普法则下,生物可以变得巨大。

然而,最近的化石研究对这两种理论都提出了质疑。这些研究表明,各种大小的恐龙都在同一时期存在。在某些情况下,它们会随着时间的推移变得更小而不是更大。

基于这一证据,一个新的解释出现了,为什么会有这么多巨型恐龙。这表明它们的骨骼和肺部的生理机能与鸟类相似。最大的恐龙是长颈龙,据说重达45吨,相当于七头非洲象的重量。它们的骨头中有气孔,这减轻了它们的重量,并防止它们在变大时压坏。它们也有非常有效的肺,所以它们的呼吸和热交换可以更好地支持体型更大的身体。它们产卵和繁殖相对较快的事实可能也给了大型动物繁殖优势。

巨型动物并不只是史前才有的,而且长颈龙是陆生动物的事实使它不能成为地球上有史以来最大的动物。事实上,我们所知道的最大的动物生活在今天。蓝鲸让重达45吨的长颈龙看起来像个弱者。蓝鲸估计有89到98英尺长(很难在水下测量如此巨大的生物),重达150吨。它们在水中的生存,增加了它们的浮力,使它们的体重有可能是超级龙的三倍,而它们的身体也不会被压塌。

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