来自蟹状星云的γ-射线闪光

蟹状星云(Crab nebula)是一颗超新星爆炸的残留物。由中心处快速旋转的中子星所驱动,该星云闪烁着从射电(radio)到γ-射线1012电子伏特(TeV)之光子能量的特殊光辉。

在上述能量范围,蟹状星云亮度的明显稳定性,已使其成为校准天文仪器的一种现成参考物。不过,目前两支操纵绕轨运行之γ-射线望远镜的团队(意大利太空署的AGILE及美国航太总署的Fermi),已提出发现蟹状星云发出,范围从100 MeV到1 GeV之γ-射线能量的短期强烈闪烁报告。这种持续几天或几星期的闪烁,显然每年发生一到两次。此些爆发证实了,由该星云中因某种未知原因,在惊人的速度下,已被加速到极高能之电子及正电子所产生的同步辐射。

这些闪光严重挑战了超新星残留物内部的激波前沿带电粒子,如何缓慢逐步被加速的盛行理论。这是1949年,Enrico Fermi为了试图解释宇宙射线提出的理论。期待在下一次γ-射线爆发期间,能确认该星云内部较长光波的线索,目前蟹状星云一直在绕轨运行之X-射线及光学望远镜的密切监视下。

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