飞来横祸:陨石浩劫

2013年2月15日,俄罗斯车里雅宾斯克(Chelyabinsk)地区发生百年来最大规模的陨石爆炸事件,震惊全球,也第1次因为陨石而造成大量人员受伤。这起事件提醒我们地球虽然看似安全无虞(大多数时候的确是),但偶尔仍会有这些外太空的不速之客来访。

这次陨石爆炸事件是继1908年西伯利亚的通古斯大爆炸(Tunguska event)后最大规模的陨石撞击事件,并首次有大量影像纪录陨石坠落过程。美国国家航空暨太空总署(National Aeronautics and Space Administration, NASA)预估这次陨石直径约为17公尺,爆炸规模相当于50万吨黄色炸药,或是30颗广岛原子弹。或许看起来很惊人,但是在陨石撞击规模中,这次事件只能算是小不点。

以通古斯加大爆炸来说,那次陨石的直径约为50公尺,爆炸夷平了2000多平方公里的森林,相当于整个新北市的面积。若陨石直径达到1公里,便有可能彻底毁灭人类文明。

不过,我们暂时不用担心会走向跟恐龙相同的命运。 NASA自1998年开始寻找直径超过1公里的近地天体(near-Earth objects, NEO),目前已经发现90%此类规模的天体,其中没有任何1颗会撞上地球。

然而,直径数十至数百公尺的陨石虽然不至于威胁人类文明存续,但是仍足以造成极大的破坏。平均而言,类似这次俄罗斯事件的撞击规模,约数十年至100年便会发生1次。

为了防范这种较小型的陨石来袭,NASA自2005年起开始寻找直径超过140公尺的NEO,目前已发现9600多颗,没有1颗会撞上地球,但是总数有多少?没人说得准,因为天体直径越小,就越难观测。

目前陨石观测技术可分为地面观测与卫星观测,只要科学家找到小行星,便能估计它未来的轨迹与直径,并能判断其是否为NEO以及对地球是否具威胁性。

而目前的观测方式仍有限制,地面观测的问题主要是白天时无法进行观测,也就是说当陨石从太阳的方向飞来,地面的观测者根本看不到,这也是这次在俄罗斯发生的状况。

太空卫星观测便是以卫星观测并追踪远方的小行星,但是以目前的观测技术,运行中的观测卫星数量仍然不够,如果要能够在撞击前争取足够的时间进行疏散避难,我们还需要更密集的观测网络。

然而,就算真的有陨石直冲而来,人类能怎么办?除了撤离撞击地点附近的居民,目前有科学家在进行避免陨石撞击的技术研发,其中最不可行的便是如电影般把陨石炸开,那会造成一片陨石雨撞击地球。

最便宜的技术或许是在即将撞击的天体表面上色:利用不同颜色吸热程度不同的特性,加热其中一部分,改变该天体的自转进而使运行轨道逐渐转向,避免天体撞地球情形发生。

对于陨石撞击,人类直至最近几十年才拥有观测全球范围内此类事件的能力,也才知道这类事件发生的频率高低。当下次陨石直冲而来,希望人类已经具有化险为安的技术与能力。

作者:柚子皮皮,如若转载,请注明出处:https://eozlab.com/zirankexue/tianwen/2416.html