炼金术士,现代化学的先驱者

炼金术士,现代化学的先驱者

提起炼金术,大多数人会觉得是源于古人愚昧与无知,恰恰相反,古代的炼金术士,是现代科学尤其是化学的先驱者,他们拥有那个时代最具科学观的头脑。他们在好奇心的驱使下努力探索世界的运行方式,试图破解自然密码并利用它。

从公元前几世纪开始,中国和印度开始有了炼金术,目的不是为了炼出金子,而是为了炼出使人长生不老的丹药。欧洲的炼金术流行于中世纪,当时的欧洲人痴迷于寻找能把常见的金属(比如铅)变成金子的物质,这种物质被称为“贤者之石”( philosopher’s stone)。一直到18世纪,炼金术一直在欧洲广泛存在,19世纪以后,由于科技的进步,炼金术才逐渐消亡。

炼金术的理论基础来源于亚里士多德等希腊哲学家的哲学理念,他们认为自然界的一切都在努力完善自身并变得完美。炼金术士觉得黄金就是自然界中最完美的金属,它不会生锈也不会失去光泽,所有的其他金属在经过较长时间的自然过程都会变成金子,所以他们在实验室里试图加速这一过程。其实在当时的历史条件下,炼金术士基于自己的信仰体系并提出假设,然后努力去实现它,是非常理性的。炼金术士们不断利用化学过程改变金属的性质,希望通过严谨的实验来阐明自然界的复杂性,不经意间打开了现代化学的大门,比如在化学中常用的蒸馏与升华都来源于炼金术。

16世纪瑞士著名医学家、化学家巴拉塞尔苏斯,同时也是一名炼金术士,他被称为世界上第一位毒理学家,因为他首次提出了毒物与剂量的概念——少剂量毒物有可能对人体有益,而大剂量量毒物有可能致命。17世纪英国科学家波义耳,发现了气体压力与体积成反比的波义耳定律,但他一生都在痴迷于寻找“贤者之石”,他认为这块石头是宇宙秘密的关键。同样痴迷于寻找炼金术秘密的还有发现万有引力定律与光学定律的牛顿,他一直认为这些秘密可能比地心引力更根本,弄清这些秘密,科学家们也许可能找到自然界的真正本质,从而掌握巨大的力量。

炼金术中掺杂着哲学、宗教、神秘主义与科学追求,最终进入启蒙时代发展起来的理性思维的风口浪尖,随着科学的进步,炼金术留下了江湖骗子的名声并逐渐淡出人们的视线。但是炼金术中大量化学方法的实验与应用是不能否认的,炼金术士们无疑为现代化学铺平了道路,