在四万年前灭绝的袋鼠有着不寻常的生活方式

在四万年前灭绝的袋鼠有着不寻常的生活方式

生活在4万年前的已灭绝大型袋鼠有一半以上的时间都生活在树上,而对于这种体型庞大的有袋类动物来说,这是一种相对不寻常的生活方式。

石灰岩洞穴隐藏许多秘密

2002年,澳洲默多克大学的Natalie Warburton和福林德斯大学的Gavin Prideaux在澳洲西南部纳拉伯平原的纳拉寇特洞穴中发现了两只袋鼠的遗骸,分别是一雄一雌,这类袋鼠大约在4万年前的时候灭绝,和当时许多体型庞大的动物灭绝时间差不多。纳拉伯平原是位于澳洲西南部的石灰岩平原,它横跨西澳和南澳两大州,绵延560公里,但是由于气候干旱、土地贫瘠,这里树木稀少、人迹罕至,然而根据考古学家推断,在千百万年之前这里曾是个树木繁茂、鲜花盛开的地方,后来由于地壳运动和气候变化,这里逐渐变成了今日的模样,并在海滨地带形成了许多石灰岩洞穴,就在这些洞穴中,隐藏着许多秘密,也等着科学家探寻。

化石的爪子又长又弯

这种袋鼠在1989年首次被发现,当时的头骨和牙齿是唯一可供研究的化石,Warburton和Prideaux在当时挖出了两具几乎完整的骨骼,他们对化石进行了研究,以便更完整地了解袋鼠是如何生活以及移动的。 Warburton说:“与其他袋鼠和沙袋鼠相比,这些化石的手指和脚趾都很长,爪子又长又弯。”

从骨头的特征来看,研究人员还可以确定,袋鼠的上臂肌肉有力,可以举起和支撑自己的体重,而且脖子比其他袋鼠更长更灵活。

栖息地环境与过去完全不同

研究人员怀疑此袋鼠是半树栖动物,也就是说它一半的时间在陆地上,一半则在树上,且这种古老物种的个体可能至少重达50公斤,比现代生活在树上的袋鼠还要重得很多。 Warburton说:“在攀爬时,这类已灭绝的袋鼠移动的时候就像是一种体型巨大的灵长类动物的杂交体,虽然不会在树枝下摇摆,但像袋鼠一样有着又大又重的尾巴和脑袋。”她表示:”这些化石都来自一个没有树木的地区,所以化石明显地告诉我们,现在的栖息地环境与过去是完全不同的。”

由于新发现的袋鼠部分是居住在树上的,两位研究人员都将其重新命名,很大的原因也是因为其解剖结构不同于任何已知的袋鼠物种。墨尔本大学的蒂姆·弗兰纳里(Tim Flannery)领导了1989年描述该物种的团队,他也对这种命名方式表示同意。