锡那罗亚乳蛇,徒有其表的无毒蛇

锡那罗亚乳蛇,徒有其表的无毒蛇

有很多动物都是以它们有时吃的东西命名的,比如食蚁兽吃蚂蚁,屎壳郎吃你知道的东西,等等。但是乳蛇对奶制品没有任何兴趣,尽管它们的名字很特别。

爬虫学家特雷弗·珀森斯(Trevor Persons)在一封电子邮件中告诉我们:“和许多蛇一样,乳蛇是全方位的捕食者,它们能抓到和吞下的任何东西都吃。”“一般来说,体型较小的乳蛇吃较小的猎物,比如蜥蜴,而较年长、体型较大的蛇主要吃较小的哺乳动物,比如老鼠或田鼠。”

啮齿类动物喜欢躲在谷仓里,利用它们提供的温暖和食物。这些毛茸茸的小动物走到哪里,它们的捕食者就跟到哪里。根据人的说法,“乳蛇”这个名字(源于一种错误的观念,认为由于这些蛇经常在牛棚内或周围被发现,它们通过吮吸奶牛从农民那里偷牛奶。

记录显示,蛇天生不吃牛奶。同时也要表明,任何一头真正的母牛肯定会注意到并反对锋利牙齿的爬行动物咬住她的乳房。

芝加哥菲尔德博物馆(Chicago Field Museum)爬虫学前馆长卡尔·p·施密特(Karl P. Schmidt)意识到了这一形象的荒谬之处。他早在1922年就指出,乳蛇有六排针状牙齿——两排在下颚上,四排在上颚上。把这些刺进“一头牛敏感的乳头”(施密特的话,不是我说的)对蛇来说可能不会有好结果。

顽强的生物

乳蛇是无毒的,对人类没有威胁。不幸的是,在它们的活动范围内,它们经常被误认为是有毒物种的人杀死。

蛇分布广泛,从阳光充足的厄瓜多尔到加拿大东南部。然而,在某些地方找到它们可能是一个真正的挑战。

爬虫动物学家和生态学家布莱恩·史密斯(Brian Smith)是2003年一项关于怀俄明州和南达科他州布莱克山国家森林(Black Hills National Forest)乳蛇研究的主要作者。

史密斯在电子邮件中解释道:“不管怎么说,在南达科他州,它们非常罕见。”“但它们已经在很多不同的栖息地被发现。所以它们在这里是一个谜。在布莱克山地区寻找爬行动物的23年时间里,我见过或听说过四种。”

在整个美洲,乳蛇以不太挑剔栖息地而闻名。有的在草原上游荡;另一些则经常出入松林;在热带地区,或者干旱的沙漠。

乳蛇的颜色非常多样。这些蛇大部分都被清晰的红色、黑色和白色(或黄色)鳞片所覆盖。但也有很多例外。在巴拿马和哥斯达黎加的山地森林里,有一群乳蛇成年后会变成黑色。

帕斯说:“来自美国东北部和加拿大东南部的(乳蛇)更迟钝,颜色更浅,这些‘条纹’实际上是斑点,因为它们不会一直延伸到腹部。”科学家们长期以来一直在争论到底有多少种乳蛇——或亚目前还未被发现。

帕斯解释说,“就在最近的20世纪90年代”,研究人员曾将北美、南美和中美洲的所有乳蛇归为“一个单一的、范围广泛的物种[唇蛇属三角蛇属],共有25个亚种。”

如此广泛的共识已不复存在。2014年,《系统生物学》杂志进行了一项基因研究,认为乳蛇实际上有7种不同的物种。“然而,并不是所有的分类学家都同意这种安排,”帕斯说。

模仿还是巧合?

在图书馆里,大多数关于北美爬行动物的野外指南都将乳蛇与不相关的珊瑚蛇进行比较。后者可不能掉以轻心。珊瑚蛇与眼镜蛇、曼巴蛇和海蛇属于同一科。为了击退捕食者,并杀死自己的猎物,这种生物通过中空的尖牙释放出强有力的毒液。

某些珊瑚蛇用鲜艳的鳞片显示其毒性。这和伪装完全相反。通过穿着醒目的黄色、红色、黑色或橙色,这种爬行动物向其他物种传递了一个明确的信息:“远离!我很危险的。”

“虽然难以测试,但人们相信许多乳蛇的彩色图案进化是为了模仿有毒的珊瑚蛇,”珀森斯说。“在这种被称为贝氏拟态的模仿中,无害的乳蛇很像危险的珊瑚蛇,因此可以阻止潜在的捕食者,这些捕食者之前可能已经学会了不去惹珊瑚蛇。”